שלושה מדענים שעל בסיס מחקריהם פותחו תרופות שחוללו מהפכה בדרכי הטיפול במחלות קטלניות הנגרמות על ידי טפילים הוכרזו אתמול (יום ב') כזוכים בפרס נובל לרפואה לשנת 2015. שווי הפרס, שיתחלק בין הזוכים, הוא כ-8 מיליון קרונות שוודיות (כמיליון דולר).

הזוכים בפרס הם וויליאם קמפבל וסאטושי אומורה – שגילו את הרכיב הפעיל אוורמקטין (Avermectin), שעליו מבוססת התרופה איברמקטין. תרופה זו הפחיתה באופן משמעותי מאוד את מספר החולים במחלת עיוורון הנהרות (Onchocerciasis) והחולים במחלת האלפנטיאזיס ( Lymphatic filariasis / Elephantiasis) - והחוקרת יו-יו טו, שמחקרה הוביל לפיתוח תרופת הארטמיסינין (Artemisinin). תרופה זו הפחיתה באופן משמעותי את שיעור התמותה ממלריה. כל שלושת המחלות נגרמות על ידי פרזיטים (טפילים).

"שתי התגליות הללו", הודיעה ועדת פרס נובל בהחלטתה, "סיפקו לאנושות אמצעים חדשים ורבי עוצמה למלחמה במחלות הקשות שמשפיעות לרעה מדי שנה על בריאותם של מאות מיליוני בני אדם. תודות לתגליות הללו שופרה הבריאות ופחת הסבל האנושי באופן מהותי, שאפילו לא ניתן לכימות.

"לאחר עשרות שנים של התקדמות מוגבלת של הרפואה בפיתוח טיפולים בני-קיימא כנגד מחלות הטפילים, התגליות חוללו שינוי רדיקלי במצב"

"לאחר עשרות שנים של התקדמות מוגבלת של הרפואה בפיתוח טיפולים בני-קיימא כנגד מחלות הטפילים, התגליות הללו של זוכי פרס נובל השנה, חוללו שינוי רדיקלי במצב".

תולעים פרזיטיות כמו טפילי מעיים (תולעת עגולה) ואחרות, שגורמות למשל למחלת עיוורון הנהרות או למחלת האלפנטיאזיס, מציבות בסיכון קרוב לשליש מאוכלוסיית העולם, ובמיוחד במדינות שמדרום לסהרה באפריקה, בדרום אסיה ובאמריקה הלטינית. מלריה, נגרמת על ידי טפיל חד-תאי שחודר לתאי הדם הדם האדומים, ומועבר בעקיצת יתוש מזן אנופלס. מדי שנה מתים מהמחלה יותר מ-450 אלף בני אדם, רובם ילדים.

פרופסור אמריטוס וויליאם קמפבל, בן 85, נולד באירלנד ובמשך עשרות שנים עבד במכון "מרק" למחקר תראפויטי. כיום הוא עמית מחקר באוניברסיטת דרו (Drew) במדיסון, שבמדינת ניו-יורק. שותפו לפרס בפיתוח התרופה למחלות הטפיליות, פרופסור אמריטוס סאטושי אומורה, הוא בן 80 מאוניברסיטת קיטאסוטו בטוקיו. פרופסור יו-יו טו (Youyou Tu) היא בת 85 מסין, וחברה באקדמיה למדעי הרפואה הסינית.

פרופ' אומורה הוא מיקרוביולוג על פי השכלתו, והוא מיקד את מחקריו בקבוצת החיידקים המוכרת בשם סטרפטומיציס. חיידקים אלה חיים בקרקע ומייצרים רכיבים אנטי-בקטריאליים. הוא בודד זנים חדשים של חיידקים אלו מדגימות קרקע ויצר תרביות שלהם. מאלפי תרביות בחר את 50 המבטיחות ביותר. אחת מאלו היתה ה-Streptomyces avermitilis – מקור התרופה אוורמקטין.

פרופ' קמפבל הוא מומחה לביולוגיה של טפילים ומחקרו הראה כי אחד מהרכיבים שנוצרו במעבדתו של עמיתו היפני אומורה הוא בעל יעילות משמעותית נגד טפילים של חיות בית ומשק. הרכיב הביולוגי הפעיל הזה בודד וקיבל את השם Avermectin. הגרסה הכימית של החומר היא הבסיס לתרופה המאוד יעילה איברמקטין (Ivermectin). התברר, כי היא מחסלת באופן יעיל את זחלי התולעים הטפיליות החודרים לגוף האדם (במיוחד לכלי הדם הזעירים) ומחוללים את המחלות

פרופסור יו-יו ועמיתיה בבית הספר לרוקחות של אוניברסיטת בייג'ינג התמקדו בספרות שעוסקת בתרופות סיניות עתיקות ומסורתיות

התגליות המשותפות של ד"ר קמפבל ופרופסור אומורה הובילו לפיתוח קבוצה חדשה של תרופות יעילות כנגד המחלות הטפיליות, הדגישה ועדת פרס נובל בהודעתה.

פרופ' יו-יו זכתה ב-2011 בפרס לסקר על גילוי הארטמיסינין – הרכיב הפעיל של צמח הלענה. במהלך "המהפכה התרבותית", בשנות ה-60 של המאה ה-20, החלה ממשלת סין הקומוניסטית בפרויקט למציאת תרופה חדשה למלריה (קדחת הביצות), כדי שתחליף את הטיפול הסטנדרטי הוותיק באמצעות הכלורוקווין (chloroquine), משום שזה איבד את יעילותו לאחר שהגורמים הטפיליים של מחוללי המלריה פיתחו עמידות לתרופה.

פרופסור יו-יו ועמיתיה בבית הספר לרוקחות של אוניברסיטת בייג'ינג התמקדו בספרות שעוסקת בתרופות סיניות עתיקות ומסורתיות. בהתאם למחקרם, נאספו 380 תמציות של 200 צמחים שסומנו כמבטיחים. אחד מהם היה הלענה החד-שנתית המתוקה (Artemisia annua). מגדלי צמחי מרפא סיניים השתמשו בצמח הזה לפני מאות שנים כדי לטפל בקדחת ובחום גבוה.

צוותה של פרופ יו-יו מצא דרך למצות את הרכיב הפעיל מתוך הצמח, סילק את החלקים הרעילים, והראה כיצד הוא מחסל את הטפיל מחולל המלריה – תחילה בבעלי חיים וחיות משק ואחר כך בבני אדם. כיום, הארטמיסינין והנגזרות שלו, במשולב עם טיפולים תרופתיים אחרים, הם טיפולי קו-ראשון במלחמה נגד המלריה. הטיפול המשולב הפחית את התמותה ממלריה ביותר מ-20% ובקרב ילדים ב-30%. באפריקה בלבד ניצלים תודות לתרופה הזאת חייהם של יותר מ-100 אלף בני אדם מדי שנה.

שווי הפרס השנה הוא 8 מיליון קורונות שבדיות, כ-963 אלף דולר. החוקרת הסינית תתכבד במחציתו וקמפבל ואומורה יקבלו כל אחד 2 מיליון קורונות, כ-240 אלף דולר.